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Cacao Imprimir E-Mail
Nombre científico
Theobroma cacao

Identificación
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Árbol pequeño, de hojas grandes y brillantes, propio de cultivos y del sotobosque de selvas húmedas y cálidas. Las hojas jóvenes tienen un tono rojizo distintivo. Dos de los rasgos más característicos de esta especie son: 1) El tallo de las hojas (pecíolo) presenta una hinchazón hacia su ápice; 2) Las flores y frutos nacen directamente del tronco y ramas gruesas y no en las ramitas como en la mayoría de árboles. Dependiendo de la variedad, el fruto puede ser amarillo, morado, rojo o verde en la madurez.

Historia natural
El cacao es, junto con especies como la papa y el maíz, uno de los dones de América al resto del mundo. Las semillas de este árbol son materia prima indispensable para la elaboración de la cocoa y de todos los chocolates. La especie fue descubierta por vez primera en México, donde era muy apreciada por los nativos y cultivada por ellos desde hace milenios. Theobroma, su nombre científico, significa, en griego, "alimento de los dioses".

Para la elaboración del chocolate, se extraen las semillas de los frutos, se las pone a fermentar extendidas al sol, se las tuesta y luego se las muele. El polvo resultante es la cocoa. Ésta debe ser mezclada con leche y azúcar para producir la pasta del chocolate. Los nativos mexicanos no tenían ninguno de estos dos últimos ingredientes y, por tanto, no hacían chocolates como los que comemos actualmente. En lugar de esto, consumían el cacao de una forma completamente diferente: usaban el polvo de las semillas de cacao para hacer una bebida fortificante, sin azúcar y condimentada con mucho ají...¡todo un reto para un paladar dulce! Con cacao también se elabora el mole, famosa salsa picante de México. Las semillas de cacao fueron usadas como moneda por muchos pueblos indígenas, entre ellos los Aztecas y los Mayas.

El cacao requiere sombrío para su adecuado desarrollo. Esto lo convierte en un cultivo que puede ser manejado en forma muy sostenible desde el punto de vista ambiental: un cultivo de cacao es, realmente, un bosque secundario bastante abierto. En estos lugares pueden vivir muchas especies de mamíferos, aves, insectos y otros animales propios de la selva original. La cobertura permanente de árboles protege de la erosión a los terrenos donde se cultiva cacao.

Distribución
Originario de América tropical, desde México hasta la Amazonía. Actualmente, cultivado en las regiones tropicales de todo el mundo.

Sitios donde se ve
Río Claro

Datos para la observación
Si se encuentra un fruto maduro, se lo puede recoger y probarlo: se verá que el sabor de su pulpa dulce en nada recuerda al de un chocolate. Como se dijo, son las semillas tostadas las que tienen el sabor que uno espera del cacao.
 

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