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Orquídeas Imprimir E-Mail
Familia
Orchidaceae

Identificación
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Hierbas, usualmente con hojas más o menos carnosas. Las raíces normalmente son blancas y tienen puntas verdosas. Hay 4 formas de crecimiento comunes: 1) Plantas con hojas en roseta, 2) Plantas con bulbos, 3) Plantas con tallos como cañas, con hojas a lado y lado, y 4) Plantas con muchos tallos, cada uno de ellos con una sola hoja.

Más conocidas por sus flores, a menudo vistosas y con formas extrañas. Estas flores pueden tener infinidad de tamaños, formas y colores, pero siempre poseen 3 sépalos y 3 pétalos. El tercer pétalo, llamado labelo, es distinto a los otros dos y puede ser el elemento más vistoso de la flor. Una característica única de las flores de las orquídeas es que no tienen estambres libres, como los del resto de las plantas con flores. En lugar de esto, en el centro de la flor hay un solo órgano (a veces aplastado, a veces con la forma de un cilindro pequeño), llamado columna, que tiene completamente fusionados los órganos masculinos y femeninos de la flor.

Historia natural
Las orquídeas forman la mayor familia de plantas del mundo. Se estima que existen alrededor de 25.000 especies. En los países templados y fríos crecen sobre todo en el suelo, en cambio en las regiones tropicales, donde estas plantas alcanzan su máxima diversidad, la mayor parte de las especies crecen sobre los troncos y ramas de los árboles.

Las orquídeas han cautivado a la humanidad desde hace siglos. Entre las razones que se pueden citar para explicar esta fascinación, están la excepcional belleza y sensualidad de sus flores y el hecho de que muchas especies provengan de países lejanos y exóticos (al menos desde el punto de vista de los europeos). Y una razón más, producto de las dos anteriores, es el enorme precio que alcanzaron (sobre todo en el siglo XIX) las plantas traídas a Europa desde tierras lejanas.

Debido a este valor, se despertó una gran fiebre de recolección y exportación de orquídeas en los países tropicales. Esta explotación de las poblaciones silvestres alcanzó niveles sorprendentes, pues cada año se extraían de los bosques millones de plantas, hasta el punto de agotar poblaciones enteras de algunas especies.
 
La Flor Nacional de Colombia es una orquídea, la Cattleya trianaei, especie originaria del valle del alto Magdalena y frecuentemente cultivada en los jardines de casas de campo en climas calientes y templados.

El ciclo vital de las orquídeas es muy singular. Cada cápsula madura puede tener miles o incluso millones de semillas en su interior.
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Para ser lo más ligeras posible, las semillas no tienen reservas de alimento como las que tienen las semillas de otras plantas. De esta manera, las semillas de las orquídeas parecen una especie de polvo y pueden volar por el aire con la más mínima brisa. La probabilidad de que una de estas semillas caiga en un sitio apropiado para su germinación es escasa. Pues la semilla debe ser invadida por una micorriza (una especie de hongo) que le proporcione alimento durante las primeras etapas de su desarrollo.

Algunas orquídeas crecen rápidamente y viven poco tiempo, con un ciclo de vida que puede durar sólo 1 año. Sin embargo, lo normal es que la mayor parte de las especies tarden hasta 10 o más años en desarrollarse desde semillas y que sean increíblemente longevas. De hecho, se desconoce el límite de edad que pueden alcanzar la mayor parte de las especies. Se sabe de ejemplares cultivados que tienen más de 100 años y siguen vitales y lozanos.

El polen de las orquídeas no se encuentra en forma de granos sueltos, como en otras plantas, sino que está aglomerado en unas bolitas conocidas como polinios. Según las diferentes especies, las orquídeas son polinizadas por abejas, moscas, avispas, mariposas, polillas y colibríes. Algunas especies son capaces de autopolinizarse en caso de no ser fecundadas con el polen de otro ejemplar. Muchas orquídeas tienen extraños métodos de reproducción, donde sus flores imitan arañas o hembras de otros insectos. Cuando uno de estos insectos o una avispa depredadora de arañas creen que la flor es una pareja o una presa, se posan sobre ella y tratan de aparearse o de capturarla. De esta manera, los pegajosos polinios se pegan sobre el insecto. Cuando, más adelante, los insectos son nuevamente engañados por otra flor, dejan pegados los polinios sobre el estigma, con lo cual la polinizan.

Las orquídeas son bastante fáciles de cultivar si se conocen los requerimientos de cada especie. Hay que saber si la planta es terrestre o si crece sobre troncos y ramas de árboles; el clima del que procede; sus requerimientos de luz y de humedad. Es muy importante recordar que la mayor parte de las orquídeas requieren una buena aireación, incluso en las raíces, y que no prosperan si están encerradas en una habitación o sembradas en tierra compacta. Es mejor tenerlas en exteriores y usar mezclas de suelo especiales para orquídeas (que suelen traer trozos de corteza de árbol y otros materiales sueltos) para asegurar la ventilación correcta. Hay que proporcionarles a las plantas las condiciones más parecidas a las de su hábitat natural. Si se hace esto con la sensibilidad y el cuidado apropiados, las orquídeas se mostrarán muy agradecidas y no presentarán mayores problemas.

Distribución
En todo el mundo, a excepción de las zonas cubiertas por glaciares y desiertos.

Sitios donde se ven
Quebrada La Vieja, Subachoque, Río Claro

Datos para la observación
En una caminata por el bosque o en un libro con fotografías de orquídeas, se puede observar en detalle y comparar diferentes especies de este grupo de plantas. De esta manera, se puede buscar aprender a reconocer su apariencia general. Aunque las flores sean muy diferentes, buscar el patrón básico de 3 sépalos, 3 pétalos y la columna.
 

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