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Saltamontes y grillos Imprimir E-Mail
Orden
Orthoptera

Identificación
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Insectos con las patas traseras largas y bien robustas, adaptadas para saltar. Dependiendo de la especie, pueden tener antenas largas o muy cortas. El par de alas delanteras es firme, aunque no demasiado endurecido, y protege las alas traseras membranosas; en reposo, las alas son plegadas encima del abdomen. Los ejemplares inmaduros son similares a los adultos, sólo que son más pequeños y tienen las alas muy cortas, de manera que no pueden volar.

Historia natural
Los saltamontes, grillos y sus parientes forman un grupo grande de insectos, con alrededor de 20.000 especies viviendo en todo el mundo. Son insectos bien conocidos por su capacidad de realizar saltos que cubren distancias varias veces mayores que su longitud corporal. Son, asimismo, insectos muy voraces. La mayor parte de las especies tienen costumbres vegetarianas, alimentándose de hojas, tallos y raíces de plantas. Hay también especies omnívoras.

Estos insectos pueden ser solitarios o juntarse en grupos más o menos grandes. En los casos más extremos, como en el de las langostas (nombre que reciben varias especies de saltamontes de costumbres gregarias), pueden reunirse millones de ejemplares y formar inmensos enjambres migratorios que al alimentarse arrasan con toda la vegetación de una región. Entre los enjambres de langostas más famosos se cuentan los que forman algunas especies en África y el Medio Oriente, mencionados ya en tiempos bíblicos. En Colombia también se presentan plagas de langostas, a una escala más reducida, por ejemplo en los Llanos Orientales, con la especie Rhammatocerus schistocercoides (langosta llanera).

Los saltamontes y grillos presentan metamorfosis incompleta. Esto significa que pasan por un cambio gradual en su desarrollo de huevo a ninfa (juvenil parecido al adulto) y por último a adulto, sin pasar por los cambios extremos de la metamorfosis completa de huevo-larva-crisálida-adulto que muestran otros insectos.

Muchos saltamontes y grillos pueden producir sonidos frotando las alas una con otra o frotándolas con las patas. Aparentemente, estos sonidos, producidos por los machos, les sirven principalmente para marcar su territorio y para atraer a las hembras. Los “oídos” de los saltamontes están situados en el abdomen, mientras que los de los grillos y sus parientes se encuentran en las patas. Los sonidos que emiten algunas especies diurnas de gran tamaño se cuentan entre los más típicos de los bosques húmedos tropicales, mientras que los que emiten los grillos (Gryllidae) son familiares en horas de la noche en todos los climas.

Distribución
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Miembros de este orden de insectos se encuentran en casi todo el mundo.

Datos para la observación
El nombre de grillos y saltamontes se usa a veces de manera indistinta. Sin embrago, los auténticos grillos (Gryllidae) tienen una apariencia y costumbres características, que los distinguen claramente de otros miembros del grupo de los Orthoptera. La mayor parte de las especies de grillos tienen actividad nocturna y largas antenas, que a veces superan la longitud del cuerpo. Mientras que los saltamontes suelen ser de actividad diurna y tienen antenas cortas.

Durante un paseo por el campo en el día, se pueden buscar saltamontes y, mirando bajo piedras y troncos, grillos. Observándolos con cuidado, se pueden comparar las diferentes especies y aprender a reconocer las diferencias entre ellas.
 

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