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Las Leguminosas árboles Imprimir E-Mail
Las Leguminosas conforman una de las mayores familias de plantas del mundo y son, al mismo tiempo, la más importante familia de árboles en los bosques de clima caliente de Colombia, tanto en términos de diversidad de especies como de dominancia ecológica. Aquí puedes enterarte de algunos detalles especiales sobre estas Leguminosas y su vida.

Bacterias en las raíces
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Hoja de guamo (Inga)

Uno de los rasgos más notables de las Leguminosas es la asociación que presentan con algunas bacterias que viven en el interior de sus raíces. Las Leguminosas les dan a estas bacterias un hogar dentro de sus tejidos y las proveen de algún alimento y, a cambio, las bacterias se dedican a fijar nitrógeno atmosférico, volviéndolo asimilable para las plantas. Esto es muy importante, pues el nitrógeno es uno de los nutrientes esenciales que necesitan las plantas para su crecimiento. Algunas leguminosas presentan en sus raíces asociaciones simbióticas con hongos (ectomicorrizas), en lugar de con bacterias fijadoras de nitrógeno. Estos hongos ayudan a las plantas a tomar alimento en forma más efectiva. Gracias a estas adaptaciones, las Leguminosas pueden ser dominantes en suelos muy pobres, donde muchos otros árboles no prosperan.

Los 3 grupos
Las Leguminosas son clasificadas en 3 grupos, todos muy abundantes, diversos y fáciles de diferenciar. Las Mimosoideas tienen las hojas finamente divididas (en forma algo parecida a las de un helecho) y sus flores tienen estambres largos y a menudo están organizadas en apretadas espigas o en cabezuelas con forma de plumero. Muchas Mimosoideas tienen glándulas en las hojas, donde producen néctar para atraer hormigas y avispas, que tal vez ayudan a las plantas a protegerlas contra los insectos defoliadores. Las Faboideas tienen flores muy distintivas, del tipo de las del fríjol, con un pétalo dorsal grande (el estandarte), 2 pétalos laterales (las alas) y dos pétalos en el centro de la flor (la quilla). Las Cesalpinioideas conforman el grupo más variable, sus flores pueden ser muy pequeñas o muy grandes, pero nunca tienen la forma de plumero de las Mimosoideas ni la forma de flor de fríjol de las Faboideas. Las Cesalpinioideas son particularmente dominantes en los suelos más pobres, por ejemplo en las regiones con suelos de arena blanca en la región amazónica.

Frutos diversos
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Flor de Mimosoidea

El tipo de fruto más característico de las Leguminosas es la legumbre. Un ejemplo de legumbres son las vainas del fríjol o la guama, que tienen dos valvas que guardan las semillas en su interior. De todas formas, no todas las Leguminosas producen legumbres. Muchas especies del bosque tienen frutos aplanados dotados con largas alas en uno de sus extremos, que les ayudan a bajar del dosel girando en espiral, mientras el viento las dispersa lejos de su árbol progenitor. Algunos árboles de la familia tienen frutos carnosos, con una sola semilla, que son consumidos por monos y otros animales del bosque.

Semillas, madera, etc.
Los árboles de la familia de las Leguminosas tienen una gran utilidad para los seres humanos. Por ejemplo, los guamos (Inga) han sido cultivados desde hace milenios por sus frutos y semillas comestibles. El balú (Erythrina edulis) también es cultivado por sus semillas comestibles. Otras especies son valiosas forrajeras para el ganado, como el matarratón (Gliricidia sepium) y el samán (Albizia saman). Muchas leguminosas son árboles madereros de gran importancia. Entre ellas podemos mencionar al sapán (Clathrotropis brunnea) y el tornillo o achapo (Cedrelinga cateniformis). Las semillas de algunos árboles leguminosos son empleadas en la elaboración de artesanías, especialmente las de los chochos (Erythrina, Ormosia). En fin, en el grupo hay muchas especies que poseen compuestos químicos biológicamente activos y son empleadas como medicinales, alucinogenas, barbascos, etc.
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Flor de una Faboidea (bejuco rastrero)
 

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