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Ratones y ratas Imprimir E-Mail
Familia
Muridae y Echimyidae

Identificación
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Fotografía - CDC - J. Gathany - 2005

Mamíferos muy conocidos, de pequeño tamaño. Tienen cuerpo rechoncho, orejas redondeadas y cortas, patas cortas y cola usualmente larga y bastante desnuda de pelos. No hay una división clara que separe ratones de ratas: los primeros usualmente son más pequeños, con un peso que no excede los 100 g. En cambio, algunas de las ratas más grandes llegan a pesar hasta 1 o 2 kg.

Historia natural
Los roedores del tipo de las ratas y ratones constituyen uno de los grupos más exitosos y diversificados de mamíferos del mundo. Tan sólo la familia Muridae incluye más de 1300 especies conocidas y aún se siguen descubriendo nuevas cada año. Entre los roedores más conocidos de este grupo, están el ratón doméstico (Mus musculus) y las ratas de alcantarilla (Rattus norvegicus) y negra (Rattus rattus). Debido a la mala fama que estas tres especies tienen como plagas, la gente suele temer y despreciar a todos los ratones en conjunto. Sin embargo, cientos de especies de ratones llevan un estilo de vida completamente inocuo para el ser humano, alejados de la civilización, jugando importantes papeles en los ecosistemas naturales. Algunas de estas especies incluso están gravemente amenazadas de extinción, debido a la destrucción de sus hábitats, producto del desarrollo.

Como representantes del grupo de los roedores, las ratas y ratones tienen incisivos bien desarrollados, que crecen continuamente a lo largo de toda su vida, una adaptación para roer materiales duros. Aunque la dieta principal de la mayor parte de las especies son semillas y frutos, hay varias que muestran una gran adaptación hacia otros estilos de vida: algunas consumen hojas, tallos y otras materias vegetales, otras comen muchos insectos y otras son carnívoras.

En general, la expectativa de vida de muchas ratas y ratones no supera 2 o 3 años en promedio. Los roedores tienen un metabolismo muy rápido y son la presa favorita de una gran cantidad de animales carnívoros, incluyendo mamíferos, aves y reptiles. Para compensar esto, muchas especies (sobre todo en la familia Muridae) son muy prolíficas, algunas incluso produciendo varias camadas de crías varias veces al año. Muchas especies de ratas y ratones dan a luz a sus crías en un nido hecho con fibras escondido en el suelo o entre la vegetación.

Entre los roedores más interesantes se cuentan las especies que habitan en los bosques neotropicales. Los roedores de “tipo ratón” son unos de los mamíferos más frecuentes en estos ambientes, tanto en número de especies como en número de individuos. Para evitar competir entre sí, cada especie se ha adaptado a un ambiente o nicho particular del bosque y su constitución física y costumbres se encuentran de acuerdo con el estilo de vida de cada una. Uno de los indicadores más fáciles de ver para saber el estilo de vida de estos roedores es la longitud relativa de la cola. Los ratones y ratas con colas relativamente cortas suelen permanecer en el suelo, mientras que las especies con colas más largas suelen pasar una buena parte del tiempo trepadas en los árboles: en las ramas, la larga cola les ayuda a mantener el equilibrio. Adicionalmente, las especies están separadas por tamaño: ratones muy pequeños conviven con grandes ratas: aparentemente, cada tipo de roedor consume alimentos diferentes y ocupa un nicho distinto. Es frecuente encontrar que, cuando hay dos especies emparentadas del mismo tamaño, una es terrestre y la otra arborícola.

Uno de los grupos más interesantes de roedores del Neotrópico, incluyendo las montañas elevadas, es el conformado por los ictiominos, nombre que significa “ratones pez”. Haciendo honor a su nombre, este grupo de roedores está conformado por ratas y ratones perfectamente adaptados a la vida en las rápidas corrientes de montaña. Su pelaje es muy corto y denso, las orejas son muy pequeñas, el cuerpo tiene una forma hidrodinámica y las patas tienen pelos o una membrana entre los dedos que aumentan su superficie y les ayuda a nadar y bucear. La dieta de los ictiominos está formada por insectos acuáticos, cangrejos, caracoles y peces.

Distribución
En todo el mundo, salvo en la Antártida y algunas islas oceánicas remotas.

Sitios donde se ven
En casi todos lados. Por mencionar algunos: Bogotá, Subachoque, Río Claro, Amazonas

Datos para la observación
Cuando vemos un ratón, generalmente no tenemos más que unos segundos para tratar de observar algunas características que nos permitan identificarlo. Lo más clave es tratar de determinar de un vistazo su tamaño: ¿es un pequeño ratón, una gran rata o un animal de tamaño intermedio? Luego mirar la longitud de la cola relativa al cuerpo; en algunas especies la cola es más corta que el cuerpo, mientras que en otras es del mismo tamaño o considerablemente más larga. Por último, miramos otras características, como el tamaño de las orejas (hay especies donde son casi invisibles, mientras que otras son bien orejonas) y la coloración del pelaje. También es importante el hábitat donde se los observó y si la especie era terrestre o arborícola. Como referencia para identificar los ratones y ratas recomendamos el libro de Emmons (1997).

Referencias
Emmons, L.H. 1997. Neotropical Rainforest Mammals. A Field Guide. Second Edition. The University of Chicago Press. Chicago, USA.
 

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