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Murciélagos Imprimir E-Mail
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Chiroptera

Identificación
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Fotografia - B. Hartung - 2006

Los únicos mamíferos capaces de mantener vuelos sostenidos. El vuelo, usualmente realizado de noche, es errático, con frecuentes cambios de dirección y aleteos rápidos y poco profundos. De cerca, el cuerpo peludo de los murciélagos recuerda en alguna forma el de un ratón con alas. La forma de las orejas y el hocico varía mucho dependiendo de las diferentes especies: muchos murciélagos del Neotrópico tienen una lámina u hoja vertical encima de la nariz. El tamaño de la cola también varía mucho, hay especies donde ésta está casi ausente. Algunas características claves para identificar los principales grupos de murciélagos neotropicales son las siguientes:

  • Nariz con "hoja" o lámina vertical encima: Filostómidos
  • Cara "tipo bulldog", achatada, con el labio partido: Noctiliónidos (murciélagos pescadores)
  • Pies y muñecas con "chupas" adherentes: Tiroptéridos
  • Cola larga, sobresale bastante de la membrana de la cola: Molósidos
  • Murciélagos bastante "normales", como ratón con alas, sin las características mencionadas antes: Vespertiliónidos, también otras grupos pequeños como Embalonúridos y Natálidos.

Historia natural
También conocidos en Colombia como "chimbilás", los murciélagos han tenido desde hace mucho tiempo una reputación siniestra, al menos en el mundo Occidental. Sus costumbres misteriosas y nocturnas, leyendas como la del conde Drácula y la existencia de murciélagos vampiros, sin duda han contribuido a esto.

El temor causado por los murciélagos vampiros, que pueden transmitir enfermedades como la rabia y debilitar al ganado tras frecuentes ataques, ha ocasionado una persecución irracional contra todo tipo de murciélagos. A este respecto hay que recordar que en el mundo hay alrededor de 1000 especies diferentes de murciélagos y que de todas estas, sólo 3 de alimentan de sangre. Aún más, de estas tres especies, dos atacan únicamente a pequeños animales, como ranas, lagartos y aves. Es decir, sólo 1 de 1000 especies distintas de murciélagos es un auténtico vampiro, que puede atacar al ganado y a los seres humanos.

El enorme beneficio que hacen casi todas las especies de murciélagos, comiendo plagas de insectos, polinizando plantas y dispersando semillas, debería hacernos reflexionar, admirar y tratar de conservar a estos pequeños animales, más que tratar de destruirlos y espantarlos impulsados por el temor o las supersticiones.

Los murciélagos constituyen el grupo de mamíferos más diversificado en las selvas, bosques y otras hábitats de la región neotropical. De hecho, más de la mitad de la fauna de mamíferos de un sitio dado (en clima caliente) puede estar constituída por murciélagos, de decenas de especies diferentes.

Cada especie y grupo de murciélagos está adaptada a una dieta diferente. Los noctiliónidos comen peces. Los vespertiliónidos y otros grupos menores se alimentan de insectos voladores. Los filostómidos incluyen grupos especializados en comer néctar de flores, otros insectívoros o carnívoros, e incluso una especie especializada en cazar ranas; también incluyen los murciélagos vampiros, que se alimentan de sangre.

Los murciélagos son famosos por su sistema de orientación y detección de objetos por medio de una especie de radar. El murciélago emite por la boca o por la nariz una serie de chillidos de frecuencias muy altas, en su mayor parte inaudibles para el oído humano; las ondas de sonido se estrellan con los objetos circundantes y rebotan de regreso a los oídos del animal...las orejas de éste captan las distorsiones, que le revelan la forma, tamaño y localización de los objetos a su alrededor. De esta manera, un murciélago es capaz de orientarse y detectar su alimento, aún en la más completa oscuridad. Contrario a la creencia de muchas personas, los murciélagos no son completamente ciegos; con todo, es bien cierto que sus ojos son pequeños y que su sentido de la vista usualmente está poco desarrollado.

Durante el día, los murciélagos permanecen ocultos en la oscuridad de cuevas, agujeros en troncos o bajo el techo de casas. Algunas especies también se refugian bajo hojas grandes, como las de los plátanos y platanillos.

Los murciélagos normalmente dan a luz 1 o 2 crías en cada parto. Mientras son pequeñas, éstas pueden ir colgadas de la madre, pero cuando crecen ésta las deja en la cueva o guarida mientras sale a buscar alimento. Los murciélagos pueden ser relativamente longevos para su tamaño: mientras que una rata o ratón no suelen pasar de 2 o 3 años de vida, se conocen algunos casos de murciélagos que han vivido entre 10 y 20 años.

Distribución
Todo el mundo, a excepción de las regiones polares.

Sitios donde se ven
En casi cualquier lado, pero son más abundantes y fáciles de observar el climas calientes, cuando anochece.

Datos para la observación

Cuando se está junto a un río o lago al anochecer, es posible observar cómo los murciélagos toman agua: para esto pasan rozando la superficie del agua en vuelo.

Personas con buen oído, especialmente niños y jóvenes, pueden aprender a detectar a los murciélagos a oído: cuando estos pasan, se escucha una rápida serie de sonidos tintineantes, algo así como un "clic-clic-clic-clic-clic-clic....".

Durante el día se puede tratar de descubrir las guaridas de los murciélagos y tratar de observarlos con un poco más de detalle. Hay que fijarse en sitios oscuros y húmedos, como cuevas, el interior de troncos huecos y bajo los tejados de algunas casas. En estos lugares es útil contar con una linterna y tratar de ser sigiloso para que los animales no se espanten. Es  importante no molestar más de lo necesario a los murciélagos.
 

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