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Caimán negro Imprimir E-Mail
Nombre científico
Melanosuchus niger

Identificación
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Fotografía - J.L. Buberal

La marca más característica de esta especie es la mandíbula inferior de color claro, pintada con manchas redondas oscuras. Este caimán debe su nombre a la coloración principalmente negra de la piel de los adultos, casi siempre adornada por algunas manchas transversales amarillas (bien pronunciadas en los ejemplares juveniles).

Historia natural
Los relatos de viaje de los primeros exploradores occidentales en el río Amazonas hablan de la cantidad y el tamaño increíble de los caimanes que se encontraban en las aguas de la región. El famoso naturalista Henry W. Bates (1864, citado por Medem, 1963) dice que los observó en los remansos de los afluentes del Amazonas y en las lagunas, tan amontonados, que cuando se movían producían un ruido áspero como el de una "cota de mallas" a causa del roce de un ejemplar con el otro.

El caimán negro es uno de los miembros más grandes del orden de los cocodrilos que viven actualmente. Antes, era posible encontrar ejemplares de entre 6 a 7 m de longitud. Animales de este tamaño son muy viejos y ahora casi no existen debido a que es muy poco probable que pasen desapercibidos y no sean cazados.

Un caimán negro adulto es el animal de mayor tamaño que puede encontrarse en las selvas americanas. Desde el huevo y mientras son jóvenes, varios enemigos, como mapaches, garzas, etc., pueden hacer presa de ellos. Pero, aparte del hombre, sólo un jaguar o una anaconda tienen la capacidad de atacar y matar a un ejemplar ya crecido. Y es seguro que los auténticos gigantes de esta especie no deben haber tenido rival alguno en su hábitat.

La dieta de los caimanes se va modificando a medida que estos crecen. Mientras son pequeños, insectos, otros invertebrados y pequeños peces son suficientes. Luego, peces mayores cuando aumentan de talla. Los ejemplares adultos se alimentan de sobre todo de vertebrados grandes, incluyendo aves y mamíferos. Los caimanes pueden usar su flexible cola para golpear a su presa, aturdiéndola o haciendo que caiga al agua, tras lo cual la atrapan rápidamente.

Durante la temporada de reproducción, las hembras construyen nidos de hojarasca y ramas y ponen hasta 60 o 70 huevos en ellos. Al igual que otras especies de caimanes, la madre cuida celosamente la puesta y posiblemente a las crías pequeñas.

El caimán negro, una vez tan abundante, casi llega a extinguirse en Colombia en la década de los 80s, víctima de la cacería comercial de pieles. Actualmente, aunque no deja de encontrarse en serio peligro y ya no es posible ver los grandes ejemplares de antes, parece estar en vías de recuperación.

Distribución
Cuenca del Amazonas y ríos de las Guayanas.

Sitios donde se ve
Ríos y lagunas de la región Amazónica, en particular los que se encuentran más alejados de centros de población.

Datos para la observación
La mejor manera de buscar caimanes es hacerlo durante la noche, saliendo en un bote o lancha e iluminando con una linterna las orillas de los cuerpos de agua, para descubrir el brillo de los ojos de estos animales.

Literatura citada
Medem, F. 1963. Osteología craneal, distribución geográfica y ecología de Melanosuchus niger (Spix) (Crocodylia: Alligatoridae). Revista de la Academia Colombiana de Ciencias Exactas, Físicas y Naturales 12 (45): 5-19.

Bibliografía adicional
Medem, F. 1981. Los Crocodylia de Sur América. Volumen 1. Los Crocodylia de Colombia. Colciencias. Bogotá.
 

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