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Manatí del Caribe Imprimir E-Mail
Nombre científico
Trichechus manatus

Identificación
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Fotografía - US Geological Survey

Un gran animal acuático, de entre 2.5 a 4.5 metros de longitud y entre 200 a 600 kg de peso (ejemplares excepcionales pueden alcanzar más de 1000 kg). El cuerpo es rechoncho y cilíndrico y la piel no tiene pelaje evidente. La cabeza es relativamente pequeña comparada con el resto del cuerpo, tiene el hocico chato y no tiene oídos externos. Las patas delanteras están modificadas en forma de aletas. La parte posterior del cuerpo carece de patas traseras visibles y está modificada en forma de una aleta aplanada.

Historia natural
Los manatíes, también conocidos como vacas marinas, son animales pacíficos y vegetarianos que habitan en aguas tanto dulces como saladas. Viven en grupos de varios individuos y se alimentan de plantas acuáticas, incluyendo pastos marinos, algas, buchones y mangles. Su reproducción es lenta, ya que las hembras dan a luz sólo una cría luego de un período de gestación de 12 meses.

Antiguamente este animal fue mucho más común y sus grandes poblaciones ayudaban a mantener despejadas ciénagas y ríos de plantas acuáticas invasoras. Desafortunadamente, durante siglos la especie ha sido cazada en exceso para aprovechar su carne, grasa, huesos y cuero, lo que la ha llevado al borde de la extinción. Las poblaciones mejor protegidas se encuentran en las aguas costeras del sur de los Estados Unidos, pero allí los manatíes también se encuentran amenazados, principalmente por la polución ambiental y por las colisiones con embarcaciones, que cada año matan o lesionan a muchos animales.

Distribución
Aguas costeras del Golfo de México y del Mar Caribe, así como aguas dulces de algunos de los principales ríos que se encuentran alrededor de esta región, incluyendo los ríos Magdalena y Orinoco.

Sitios donde se ve
Mar Caribe

Datos para la observación
El manatí es un animal grande y bien conocido por los pescadores en los lugares en los que habita. Como se mencionó arriba, es una especie en peligro de extinción que ha desaparecido de muchos de los lugares donde se encontraba en el pasado. Si se viaja por la región del Caribe, se puede preguntar a los pescadores qué saben de este animal, si todavía se lo encuentra en el lugar, si es cazado, etc. Esto puede ayudar a hacernos una idea de los manatíes, el estado en que se encuentran y su relación con los seres humanos.
 

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