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Cauchos Imprimir E-Mail
Nombre científico
Hevea spp.

Identificación
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Grandes árboles de la región amazónica, con un tronco recto y alto, cuyas heridas liberan un látex de color blanco, que se endurece adquiriendo la textura del caucho (casi todos los árboles que se encuentran tienen el tronco lleno de ranuras abiertas por la gente para aprovechar el caucho). Las hojas son compuestas, con tres folíolos.

Historia natural
Los cauchos del género Hevea producen el mejor caucho natural. El descubrimiento de esta sustancia, flexible y resistente, contribuyó en forma significativa a la revolución industrial, pues el caucho se convirtió en materia prima indispensable para la elaboración de llantas, empaques y otros objetos necesarios para el funcionamiento de las máquinas. De hecho, el caucho se convirtió en el producto más importante de la región amazónica.

Desafortunadamente, el hallazgo de un producto de alta demanda mundial propio de esta región selvática, también propició una colonización y explotamiento inhumano de las tribus indígenas, que fueron esclavizadas y diezmadas, en lo que constituye uno de los capítulos más negros de la historia reciente (principios del siglo XX).

En la actualidad, casi todo el caucho del mundo se produce en extensos monocultivos comerciales, especialmente en el sur de Asia. El caucho se explota abriendo surcos o ranuras en el tronco del árbol, que terminan en una vasija colocada para recoger el látex que mana de estas heridas. El líquido acumulado se lleva diariamente en baldes hasta el sitio donde va a ser procesado. Si se lo va a conservar en estado líquido (útil para impermeabilizar telas y otros objetos), se le añade amoniaco u otra base para estabilizarlo y que no se coagule.
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Para producir el caucho sólido se le añade ácido al látex y luego se ahuman los coágulos.

La madera de los cauchos se emplea para construcciones, la fabricación de muebles y otros usos. Las semillas de algunas especies son consumidas como alimento por algunas tribus indígenas.

Distribución
América tropical, al este de los Andes

Sitios donde se ven
Amazonas

Datos para la observación
Los guías locales casi siempre enseñan este árbol a las personas. Durante una caminata por la selva, conducidos por un guía local, se podrá pedir a éste que busque y muestre un árbol de caucho. Se podrán observar las ranuras que se le hacen en el tronco y sentir la textura del látex.
 

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