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Tunas Imprimir E-Mail
Nombre científico
Opuntia spp.

Identificación
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Cactus con ramas compuestas por segmentos aplanados y en forma de pala, muy espinosos. Flores desde amarillas a rojas, frutos maduros rojos a morados.

Historia natural
Las tunas, también conocidas como chumberas o nopales, son uno de los elementos más distintivos de la vegetación de zonas desérticas. Y no sólo en clima caliente; en las zonas semiáridas de clima frío hay varias tunas, aunque éstas aún no han sido determinadas en forma concluyente: algunos de los nombres que se han manejado para estas especies son Opuntia bisetosa, O. elatior, O. pittieri y O. schumannii.

Las flores de las tunas son polinizadas por insectos. Los frutos de estos cactus son uno de los alimentos favoritos de las aves y también pueden ser consumidos por los seres humanos: es mejor usar guantes para cosecharlos y hay que pelarlos, pues son muy espinosos.

En algunas regiones desérticas, los frutos de las tunas han sido aprovechados en forma intensiva como alimento, en forma de queso, tunas pasas, miel, vino, jugo y otras presentaciones. También los segmentos del cactus, conocidos en México como "nopales" son consumidos como alimento humano y del ganado.

Las tunas fueron muy cultivadas en tiempos de la Colonia para obtener de ellas la cochinilla, insecto que vive sobre estas plantas y que era la materia prima para la elaboración de un tinte rojo, con el que se teñían las telas antes de la invención de las anilinas.

Distribución
Las especies del género son originarias de un área que comprende desde Canadá hasta el sur de Argentina y Chile.

Sitios donde se ven
Villa de Leiva, Suesca, Mondoñedo (vía hacia Chicaque)

Datos para la observación
Un miembro muy conocido del grupo de las tunas es la Opuntia ficus-indica, un cactus que produce frutos comestibles, frecuentemente conocidos como higos (a los que no hay que confundir con los muy diferentes higos o brevas del Mediterráneo - Ficus carica.) Si se observa con cuidado en los lugares donde crecen tunas silvestres, es posible que también se halle esta especie: hay que buscar un cactus tipo tuna con pocas espinas o que carezca completamente de ellas: éste es el higo.
 

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