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Charapa Imprimir E-Mail
Nombre científico
Podocnemis expansa

Identificación
La mayor tortuga de agua dulce de Suramérica, llega a alcanzar 90 cm de longitud y unos 45 kg de peso. El caparazón, bastante aplanado, es de color negro en los ejemplares adultos y algo más claro en los juveniles. Estos últimos tienen la cabeza adornada con manchas amarillas, que suelen desvanecerse en los ejemplares adultos.

Historia natural
Casi siempre se observan las charapas en los momentos en que se asolean. Las tortugas se suben sobre un tronco o salen a las playas y permanecen inmóviles, con el cuello estirado, tomando el sol durante períodos prolongados. De resto, estas tortugas pasan casi todo su tiempo dentro del agua, donde se alimentan de frutos, hojas, tallos, flores y semillas de diversas especies de plantas.

La anidación de las charapas recuerda a la de las tortugas marinas, ya que estas tortugas anidan colonialmente en las playas arenosas que quedan expuestas cada año durante la temporada seca, cuando baja el nivel de agua de los ríos. Cada hembra abre un agujero en el suelo y pone en él alrededor de 100 huevos. Luego lo tapa y regresa al agua. Los huevos y las tortugas recién nacidas son casi indefensos y son depredados por numerosos animales y por los seres humanos. De modo que sólo una pequeña proporción de ellos llega a convertirse en tortugas adultas. Las charapas adultas están protegidas por su tamaño y su fuerte caparazón, de modo que sólo los caimanes, jaguares y seres humanos pueden hacer presa de ellas.

En tiempos de la Conquista de América por parte de los españoles, las poblaciones de charapas en la región del Orinoco y el Amazonas eran inmensas. Miles de tortugas salían cada año a las playas arenosas a poner sus huevos. Los indígenas de la región aprovechaban estas temporadas para cosechar una buena cantidad de tortugas y sus huevos, que les servían como alimento. Con la llegada de los europeos, la cosecha de tortugas alcanzó niveles desproporcionados, donde cada año se llegaron a recoger más de 100 millones de huevos y a sacrificar 3 o 4 millones de hembras que estaban anidando. De este modo, en tan sólo unos pocos años las poblaciones de charapas colapsaron, convirtiéndose en uno de los primeros recursos americanos en agotarse debido a la sobreexplotación. De esta manera se agotó un recurso natural que, bien manejado, hubiera podido complementar la alimentación de los habitantes de estas regiones en el presente y en el futuro.

Hoy en día, al recorrer los tributarios del Orinoco y del Amazonas, apenas se pueden apreciar míseros restos de lo que alguna vez fueron florecientes poblaciones de charapas. Las últimas poblaciones sobrevivientes de charapas siguen amenazadas, ya que la cacería de adultos y de sus huevos no ha terminado. Con todo, aún es posible que las poblaciones de estas tortugas puedan resurgir si se logran implementar medidas efectivas para su conservación, que incluyan la protección estricta de los sitios de anidación.
 
Distribución
Norte de Suramérica, al oriente de los Andes, principalmente en las cuencas de los ríos Orinoco y Amazonas.

Sitios donde se ve
Amazonas

Datos para la observación
En Colombia habitan otras 6 especies de tortugas de río, parientes de la charapa y clasificadas en la familia Podocnemidae. Todas ellas son más pequeñas que la charapa y todas se encuentran amenazadas de extinción debido a la excesiva explotación de huevos y adultos. Quizás la especie más amenazada sea la Podocnemis lewyana, exclusiva del norte de Colombia en la región Caribe y el Magdalena Medio. Esta tortuga mide entre 30 y 50 cm de longitud y se reproduce en pequeñas colonias. Un excelente libro para conocer más sobre éstas y otras especies colombianas es el de Rueda et al. (2007).

Referencias
Rueda-Almonacid, J.V., Carr, J.L., Mittermeier, R.A., Rodríguez-Mahecha, J.V., Mast, R.B., Vogt, R.C, Rhodin, A.G.J., de la Ossa-Velásquez, J., Rueda, J.N., Mittermeier, C. G. 2007. Las tortugas y los cocodrilianos de los países andinos del trópico. 538 pp. Serie de guías tropicales de campo No. 6. Conservación Internacional. Bogotá.
 

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