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Caimán del Orinoco Imprimir E-Mail
Nombre científico
Crocodylus intermedius

Identificación
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Fotografía - Copyright T. McNish

Un gran reptil acuático del grupo de los cocodrilos, el mayor que se encuentra en la cuenca del Orinoco. En la actualidad se observan ejemplares adultos de entre 2 y 3 m de longitud, pero se sabe que en el pasado se podían encontrar caimanes de alrededor de 7 m. El hocico es largo y estrecho, sin la elevación frente a los ojos que se observa en el caimán agujo (Crocodylus acutus).

Historia natural
El caimán del Orinoco es uno de los mayores animales predadores en los ríos, lagunas y esteros que forman su hábitat natural. Al igual que en otras especies de caimanes o cocodrilos, su dieta va cambiando a medida que el reptil crece. Al comienzo, cuando está recién nacido, se alimenta de insectos y de otros pequeños animales acuáticos. Más adelante, va consumiendo peces cada vez mayores. Finalmente, los ejemplares adultos se concentran en la cacería de vertebrados, sobre todo grandes peces, aves acuáticas y mamíferos. Los ejemplares adultos son bien capaces de atacar a los seres humanos y deben considerarse como animales potencialmente peligrosos. Sin embargo, ya casi no se encuentran caimanes de este tamaño, ya que la cacería para obtener sus pieles los ha exterminado.

Durante el período de reproducción, en la temporada seca a comienzos del año, la hembra excava un nido en la tierra o en una playa arenosa. Dentro de él, pone entre 15 y 70 huevos. La madre vigila el nido y ataca a los intrusos que se acercan a él. A pesar de esto, es frecuente que animales como los lobos polleros (Tupinambis teguixin) depreden los nidos. Al nacer, las crías permanecen con su madre durante cierto tiempo y, finalmente, se dispersan e inician su vida independiente.

Debido a su reducida área de distribución y a la persecución implacable a la que se lo ha sometido, esta especie es considerada como el cocodrilo más amenazado del Neotrópico. Se estima que en la actualidad no sobreviven más de 1500 ejemplares en estado silvestre. La desaparición de estos gigantes acuáticos ha dejado sin un eslabón clave a los ambientes acuáticos llaneros, ya que los caimanes juegan un gran papel al limitar las poblaciones de peces depredadores (como las pirañas) y de las babillas. Estas últimas, más resistentes a la cacería y capaces de reproducirse a menores tallas, han ocupado las áreas donde los caimanes han desaparecido, ocupando su nicho y consumiendo las presas antiguamente comidas por el caimán.

Distribución
Cuenca del Orinoco en Venezuela y Colombia.

Sitios donde se ve
Llanos Orientales

Datos para la observación
Si se vista una región remota de los Llanos, se le puede preguntar a los habitantes del lugar por los caimanes. ¿Se encuentran estos reptiles en el lugar? ¿Son fáciles de ver? ¿Se los caza? ¿Se los protege? ¿Se pueden considerar como animales útiles?
 

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