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Cascabel Imprimir E-Mail
Nombre científico
Crotalus durissus
 
Identificación
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Fotografía - P. Jean - 2004

Una serpiente venenosa de hasta 1.8 m de longitud, de cuerpo grueso, por encima de color café oscuro adornado con delgadas franjas diagonales blancas. El extremo de la cola tiene un distintivo “cascabel” formado por escamas sueltas.
 
Historia natural
Las serpientes de cascabel son de las más conocidas por la gente y aparecen con frecuencia en películas y documentales, donde se resaltan su peligrosidad, su potente veneno y el sonido que hace su cola. En efecto, el veneno de estos reptiles puede llegar a ser mortal. Sin embargo, no hay que exagerar su agresividad. Las serpientes de cascabel prefieren retirarse cuando enfrentan algún peligro. Casi todas las mordeduras ocurren cuando se las molesta o cuando se las pisa por equivocación.

El distintivo cascabel de estas serpientes está formado por una serie de aros o estuches córneos que encajan uno dentro del otro y están bastante sueltos, lo que les permite moverse y chocar entre sí, produciendo el sonido. Cada uno de estos aros era antes la escama que cubría la punta de la cola de la serpiente. Con cada muda de piel estas escamas son reemplazadas por una nueva, a la cual quedan conectadas las antiguas, formando un cascabel cada vez más largo. Normalmente, los segmentos más viejos tienden a gastarse y a caer, por lo cual es raro encontrar cascabeles compuestos de más de 7 segmentos.

En el mundo hay 29 especies de serpientes de cascabel, restringidas al Nuevo Mundo desde Canadá hasta Argentina. Crotalus durissus es una especie propia de las regiones tropicales, distinta en su apariencia y veneno de las serpientes de cascabel de Norteamérica. Es una habitante de regiones secas, como sabanas, matorrales y bosques secos. No penetra en las regiones ocupadas por densas selvas tropicales. Su dieta está compuesta principalmente por ratones, conejos y otros pequeños mamíferos. Los ejemplares pequeños consumen lagartijas e invertebrados.

Las cascabeles son ovovivíparas, lo que significa que sus huevos son incubados dentro del vientre de la hembra y de ésta nacen crías ya formadas.
 
La mordedura de la cascabel es muy peligrosa. Su veneno contiene neurotoxinas y, entre sus efectos, se cuentan la ceguera, parálisis de los músculos del cuello (que aparece entonces extremadamente relajado, como si estuviera roto) y parálisis respiratoria que puede ocasionar la muerte. Si se es mordido por una de estas serpientes, es necesario acudir a un centro médico con la mayor brevedad posible para recibir tratamiento adecuado.

Distribución
Desde México hasta Uruguay y el norte de Argentina, incluyendo algunas islas del Caribe. Ausente de regiones húmedas y boscosas, como la Amazonía y el Chocó.

Sitios donde se ve
Región Caribe, Llanos Orientales

Datos para la observación
Existen varias teorías sobre la posible función que tiene el cascabel de estas serpientes. Con todo, todavía no se ha podido demostrar a ciencia cierta cual es su utilidad. Se dice, por ejemplo, que el sonido de cascabel puede alertar a potenciales enemigos sobre la presencia del venenoso animal, para que no se acerquen. También se ha sugerido que, en lugares poblados por grandes animales herbívoros (como caballos y bisontes), el sonido de cascabel puede ser útil para advertirles a estos animales que no pisen a la serpiente. ¿Suenan verosímiles estas teorías? ¿Qué argumentos se pueden esgrimir en favor o en contra de ellas? ¿Hay alguna teoría propia adicional que pueda ayudar a explicar la función del cascabel?
 

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