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Guala cabecirroja - Cathartes aura Imprimir E-Mail
Gualas por toda Colombia
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Fotografía - N. Athanas

La guala cabecirroja es una de las aves con distribución más amplia en toda Colombia. Ha sido registrada desde la Guajira hasta el Amazonas, desde las cálidas y amplias llanuras hasta las frías montañas, entre 0 y 3000 metros sobre el nivel del mar. De todas formas, hay que decir que estas aves son mucho más frecuentes en las regiones bajas que en las altas montañas, donde apenas se ve de vez en cuando alguna guala de paso, quizás un ejemplar migratorio procedente de lejos. Las gualas cabecirrojas también son más frecuentes en regiones con vegetación abierta, donde predominan las sabanas y potreros, que en las zonas cubiertas por extensas selvas, como la Amazonia. En las regiones selváticas del oriente, esta especie es parcialmente reemplazada por una pariente suya, más grande y con la cabeza amarilla, la guala amazónica (Cathartes melambrotus).   

Silueta de vuelo
Es frecuente observar a las gualas cabecirrojas volando en compañía de chulos o gallinazos (Coragyps atratus) y, al comienzo, es fácil confundir las dos especies de aves. Sin embargo, con un poco de práctica, es posible aprender a diferenciar las gualas de los gallinazos, incluso si las aves están volando a cien o más metros de altura encima de nosotros. Comparadas con los gallinazos, las gualas tienen las alas más largas y éstas muestran un tono más claro en las plumas remeras que en las coberteras.  Los gallinazos, en cambio, tienen las alas de un color oscuro uniforme, salvo las puntas que son blancas. Las gualas, además, vuelan con las alas levantadas en forma de "V" y, mientras planean, suelen agitar y balancear su cuerpo; los gallinazos, por contraste, vuelan con las alas extendidas horizontalmente y, mientras lo hacen, dejan quieto el cuerpo. De alguna manera, los gallinazos parecen más cortos y tiesos que las inquietas y elegantes gualas.

Olfato de guala
Las gualas se han vuelto famosas por su gran capacidad olfativa. A diferencia de otras especies de buitres del Nuevo Mundo, como los gallinazos y cóndores, que dependen exclusivamente de la vista para localizar la carroña de la que se alimentan, las gualas son capaces de detectar su comida oliéndola a gran distancia. Así consiguen incluso detectar cadáveres que están ocultos debajo de las copas de los árboles. Esta manera de buscar alimento es tan eficiente que los gallinazos suelen sacar provecho de ella, "espiando" los movimientos de las gualas; cuando ven que una o varias gualas descienden al suelo, ellos mismos bajan a investigar, buscando aprovechar cualquier carroña que las gualas hayan encontrado.   
 

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