Caucho - Ficus elastica
El caucho de hojas grandes
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Fotografía - J. Alves Gaspar - 2008

Las hojas de este árbol son distintivas, grandes, algo carnosas y lisas, es decir, sin pelos y con las venas poco marcadas. Si se observan estas hojas y sus venas se podrá apreciar que guardan algún parecido con las de otras especies de Ficus, por ejemplo con el caucho sabanero (F. andicola). Si se arranca con cuidado una hoja, se podrá confirmar esta relación, ya que si se trata de esta especie, empezará a manar abundante leche blanca de la herida.

La leche y el caucho
La leche de este árbol es conocida como látex. Endurecido, el látex se convierte en caucho. Muchas plantas que poseen látex han sido ensayadas como productoras de caucho, en reemplazo de los auténticos árboles de caucho del género Hevea. En el pasado, el Ficus elastica llegó a tener bastante importancia como productor de este material en sus regiones de origen en el sureste de Asia; sin embargo, el caucho resultante se considera de calidad inferior al de los Hevea y por esta razón no se lo planta comercialmente.

Planta de interior y de exterior
El Ficus elastica, plenamente desarrollado, es un árbol de más de 30 m de altura. En climas fríos como Bogotá no desarrolla raíces aéreas, pero si se observan ejemplares en climas más calientes, se podrá ver cómo de las ramas cuelga toda una cortina de raíces que bajan hasta el piso. Es interesante notar cómo este árbol no sólo es común en parques y jardines. También es plantado en macetas y es una planta de interior muy apreciada. En estas condiciones, normalmente se desarrolla hasta alcanzar unos 2.5 o 3 m de altura, es decir, hasta que sus ramas tocan el techo de la habitación donde está confinado.
 
Ficha técnica
 
CLASIFICACIÓN Y NOMBRES
Familia: Moraceae
Nombre científico: Ficus elastica Roxb.

DIMENSIONES
Altura normal: 20 m
Diámetro normal de la copa: 15 m
Diámetro normal del tronco a la altura del pecho: 50 cm
 
Altura máxima reportada: 40 m
Diámetro máximo del tronco a la altura del pecho: 200 cm
 
FAUNA ASOCIADA
Flores polinizadas por pequeñas avispas de la familia Agaonidae.

Frutos consumidos por aves y mamíferos, incluyendo murciélagos (p. ej. Rousettus aegyptiacus).

DISTRIBUCIÓN
Nativo del sureste de Asia; introducido en otras partes del mundo. En Colombia cultivado tanto en interiores como en exteriores, desde el nivel del mar hasta 2600 m.

ESTADO DE CONSERVACIÓN
No se la considera una especie amenazada.

USOS
•    Su látex se ha empleado para fabricar caucho.
•    Especie ornamental, se planta en espacios amplios como plazas y parques; también en interiores, en macetas, para adornar casas y oficinas.
 
NOTAS PARA SU CULTIVO
Especie de rápido crecimiento. En las primeras etapas de su desarrollo puede requerir un poco de sombra, pero pronto necesita pleno sol para su adecuado desarrollo. Su sistema de raíces es muy amplio, por lo que hay que plantarlo alejado de construcciones y alcantarillados. No es resistente a las heladas.
 
ENLACES CON INFORMACIÓN SOBRE ESTA ESPECIE
Hawaiian Ecosystems at Risk